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Breve comentario Historico sobre los programas de Asistencia Economica Federal

Breve comentario Historico sobre los programas de Asistencia Economica Federal

Félix Lugo describe la historia de los programas de Asistencia Económica Federal en Puerto Rico.

El primer dato relevante relacionado con la intervención en el financiamiento de la educación superior en Puerto Rico se remonta al año 1862. En ese año el Congreso de Estados Unidos aprueba el Acta Morrill, que proveía ayuda para establecer universidades estatales proveyendo terrenos federales y ayuda financiera. Es por esta ley que surgen los “Land Grant Colleges”, como la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Rió Piedras, y el Colegio de Agricultura y Artes Mecánicas de Mayagüez, ahora Recinto Universitario de Mayagüez.

Luego de la Guerra Civil en los Estados Unidos aparece la primera intervención del gobierno federal en los programas de ayuda económica directa a los estudiantes al proveer exención de matrícula a veteranos de esa guerra. A pesar de este intento, no fue hasta que se implantó el “G.I. Bill” que realmente aparece un programa de gran magnitud para ayudar a estudiantes (US Department of Education, 1986).

En el año 1958, el Congreso de Estados Unidos pasa el “National Defense Education Act of 1958”. Como resultado de esa ley se crea el “National Defense Student Loan Program”, que actualmente conocemos como el “Perkins Loan Program”.

En 1964 se aprueba el “Economic Opportunity Act of 1964” y se crea el “College Work-Study Program”, que inicialmente se conoció como el Plan Johnson, en honor a ese Presidente de Estados Unidos (US Department of Education, ibid).

El “Higher Education Act” que nosotros conocemos fue aprobado por el Congreso de Estados Unidos en 1965. Esta pieza de legislación se conoce general y genéricamente como el Título IV de la Ley de Educación Superior Federal, aunque es más amplia que lo que representa para nosotros. Entre las provisiones de esta legislación se incluyen la reautorización del “National Defense Student Loan Program”, la aprobación del “Educational Opportunity Grant”, la creación del “Guaranteed Student Loan”, ahora conocido como el “Federal Family Educational Loan Program” (FFEL), y ponía esos programas bajo la responsabilidad de la Oficina de Educación del “US Department of Health and Human Services”.

Posteriores enmiendas técnicas y reautorizaciones a la Ley de Educación Superior Federal de 1965 crean la “Basic Educational Opportunity Grant (BEOG), llamada “Pell Grant” desde 1981, la “Supplemental Educational Opportunity Grant (SEOG) y la “State Student Incentive Grant (SSIG). La SSIG no ha estado activada por varios años.

Más recientemente, bajo la iniciativa del Presidente Clinton, se creó el “William D. Ford Direct Student Loan Program”. Este programa funciona básicamente igual al FFEL, excepto que se elimina la intervención de la banca comercial en el proceso de trámite de la solicitud y el desembolso de los fondos de ese programa. Los fondos son adjudicados directamente a las instituciones participantes.

Además de los programas de asistencia económica señalados, existen otros administrados por el Departamento de “Health and Human Services” Federal. Estos programas están mayormente dirigidos a estudiantes universitarios en las profesiones asociadas a la salud.

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